Alesis iO4

Externí zvuková karta s USB rozhraním
Výrobce: 
Distributor: 
Autor: 
Cena: 
3 890,00 Kč
Alesis iO4

Vícestopé nahrávání – sen každého muzikanta v dobách dřívějších... Vzpomínám matně na elektronické předělávky kotoučových magnetofonů, na které bylo možné (za stavu pevných nervů a vysoké míry tolerance ke kvalitě nahrávky) natočit pomocí playbackového záznamu čtyři stopy. S každou další vrstvou nahrávky však klesala kvalita a dynamika. Opravdový čtyřstopý „porta“ magnetofon byl později považován za učiněný zázrak jen pozvolna počínajícího homerecordingu...

Prvotní digitální nahrávací konzole určené pro počítač byly v počátku devadesátých let nesmírně drahé, proto se mezi amatéry nejlépe prosazoval vícestopý kazetový magnetofon s integrovaným mixážním pultem. S postupným snižováním ceny hardwaru a s nárůstem výkonu počítače se však pro domácí či méně náročné projekty otevřely zcela nové obzory, umožňující vytvářet audio projekty s profesionálním zvukem téměř „na koleně“. Drahé DAW na stolech profesionálú i amatérů postupně vystřídaly zvukové karty alias audiointerface. 

Alesis i04

V současnosti je na trhu obrovská škála audiokaret s různým počtem vstupů i výstupů, s rozličným ovládáním a obvykle také s přidaným audiosoftwarem. Dnes budu hovořit o velmi sympatické audiokartě od známé firmy Alesis. Karta nese firemní označení i04, zkušenějším tedy bude nejspíš jasné, že zvládne nahrávat 4 stopy takzvaně simultánně. Je vyrobena z postříbřeného plastu a knoby na potenciometrech jsou imitací chromu. Karta je zhruba 225 mm široká a 153 mm hluboká. V nejvyšším místě dosahuje výšky 36 mm. Spodní strana je opatřena protiskluzovými gumovými podložkami. Přístroj je desktopového charakteru, tj. převážná většina ovládacích prvků a vstupních i výstupních konektorů je umístěna na vrchním profilovaném panelu. První – vyvýšená část panelu – nese čtyři XLR konektory sloužící pro připojení čtyř symetrických mikrofonních kabelů. Všechny vstupy jsou opatřeny phantomovým napájením umístěným na nižší části panelu. Pod každou XRL zdířkou jsou dvě jackové zdířky. Každá levá zdířka z dvojice je označena jako Guitar/Line a umožňuje svému majiteli nahrávat kytaru či linkový signál, který má jinou impedanci a úroveň, než mikrofonní vstup. Pravé zdířky slouží jako insertní body (Insert) pro připojení zejména externích dynamických či equalizačních procesorů (kompresory, expandery, equalizery). Tato výbava (na rozdíl od jiných „pseudokartiček“) činí z i04 téměř profesionální „mašinu“. Externí dynamické přístroje během záznamu totiž již většinou používají profesionálové, zatímco při homerecordingu je dynamika zpracovávána až ex-post po náběru za pomoci softwarových pluginů. 

Alesis iO4

Ovládací prvky

Úroveň vstupního signálu korigujeme pomocí čtyř otočných potenciometrů Gain. Pod každým z nich je přepínač Mic/Line versus Guitar. Zde si uživatel může přizpůsobit impedanci k použitému typu signálového zdroje. Druhá řada nejblíže k uživateli je tvořena třemi potenciometry. Prvním z nich (zleva) je Mix (Direct/USB). Tato funkce umožňuje míchat poměr mezi signálem ze vstupů s již natočeným playbackem z počítače. Jedná se o hardwarový monitoring s nulovou latencí. Tímto potenciometrem tedy uživatel nastavuje natáčející míru latence mezi vstupem a výstupem. Druhým potenciometrem Main se ovládá hlavní výstup z karty zejména do studiových monitorů, nebo do vstupů dalšího externího mixu. Posledním ovladačem je Phones a k němu přidružený třípolohový přepínač 1-2, 3-4, Main. Tento umožňuje routing signálu na výstupy 1-2 a 3-4. Ke každé z dvojic vstupů (1-2, 3-4) je též připojeno phantomové napájení pomocí malého přepínače s kontrolní, zeleně svítící LEDkou. 

Na levé straně vedle potenciometru Mix je též malý přepínač Mono/Stereo. V manuálu je jeho funkce vysvětlena trochu zmateně, ale pokud natáčíte pouze mono signál, přesune vám ho funkce Mono ve sluchátkách na střed. Jinak je signál buď pouze vpravo či vlevo, podle toho, jaký vstup použijete (od/even). Obě dvojice vstupů (1-2, 3-4) mají mezi sebou umístěnou informační tříbarevnou stupnici z LED diod. Tato informuje o intenzitě nabíraného signálu. Stupnice je kalibrována od -20, -6, -3, 0 db. Zcela uprostřed ovládacího panelu jsou čtyři LEDky: modrá Power, zelená Midi Out, zelená MIDI In a zelená USB.

Zadní strana obsahuje zleva: síťový spínač a zdířku na 6 V DC (1A), USB port 2.0 pro připojení k počítači a přepínač  frekvence 16/24 bit. Pokud uživatel použije 16bitový režim, může natáčet do všech čtyř stop simultánně (16bit/44.1 kHz). Pokud přepne na 24 bitů, má k dispozici pouze vstup 1-2 o frekvenci 48 kHz. Následují Din konektory pro vstup a výstup MIDI informací. Midi vstup a výstup dělá z i04 navýsost univerzální zařízení pro nefalšovaný homerecording. Uživatel tak může nejen natáčet audio, ale pomocí MIDI vysílat hexadecimální povely pro softwarové přístroje a virtuální klávesy. Nakonec ještě následuje čtveřice monovýstupů Main 1-2 a USB 3-4, posledním výstupem je pak výstup na sluchátka. 

Alesis iO4

Startujeme

Spuštění některých hardwarových komponent spolu s některým softwarem přineslo s sebou v dobách dřívějších občas nemalé problémy. Mnohdy museli chudáci uživatelé vysedět hromadu času, než celý problém vyřešili. Zde se však toto utrpení nekonalo. Prakticky nebylo třeba přístroj pro Maca vůbec nějak softwarově ošetřovat. Ovladač byl už součástí systému. Je však samozřejmě důležité pravidelně systém aktualizovat. Můj systém běží na 10.6.8, nejedná se tedy o nějaký úplně nový operační systém, přesto ihned po připojení USB a aktivaci přístroje, poté co jsem otevřel v System Preferences panel Sound, i04 zde byl okamžitě k mání. Stačilo vše jen potvrdit. Horší už byla práce s registrací přiloženého Cubase LE 5. Cubase je velmi šikovný a flexibilní audiosoftware disponující velkými možnostmi. V určitém ohledu mi přijde svobodnější, než mnou používané Pro Tools. Možná snad protože „zvyk je železná košile“. 

Samotný Cubase asi netřeba uživatelům hlouběji představovat, pojďme zapojovat.  Všechny čtyři vstupy byly  okamžitě k dispozici. Bohužel však pouze na 16 bitech, 44,1 kHz. To mě poněkud rozladilo, a vidím v tom největší nedostatek tohoto přístroje. Výrobce vyrobí koncepčně promyšlený přístroj, dá si práci s nezávislým monitoringem, s insertními body, ale pak to celé „zazdí“ nízkou vzorkovací frekvencí. Kdybych chtěl „mašinu“ použít třeba do terénu na natáčení vážné muziky, tak by těch 16 bitů bylo málo. Pak to celé ditherovat a tím maskovat kvantizační šum..? Ale proč? 

Natáčíme

Díky velké variabilitě vstupů může uživatel použít jackové či kánonové kabely a připojit třeba již zmíněný kompresor (já vyzkoušel – jak jinak – Alesis 3630). Pomocí potencimetru Mix se dá bezproblémově nastavit v podstatě nulová latence, která nikterak neovlivňuje samotný komfort při nahrávání. Je to ještě účinnější, než při použití ASIO driveru. U karty Mbox, kterou vlastním, je toto často nadlidský úkon. Ještě že ji k záznamu vůbec nepoužívám. Připojil jsem Audix CX111 a začal natáčet do již předpřipraveného základu. U Cubase jsem si ještě zapojil do zaznamenávaného tracku True Verb od Waves a emulaci kompresoru LA3A. To aby se zpěvákovi hezky zpívalo (viz screenshot). Pluginy se samozřejmě nezaznamenávají, pouze simulují dozvuk během natáčení. Pomocí přepínače Mono/Stereo jsem si odposlech natáčené stopy přesunul na střed. Při stereo záznamu fungují chanel 1-2 na principu „sudá/lichá“. To je běžné u spousty jiných vícestopých zařízení. Při nastavení přepínače odposlechu na Main je slyšet  natáčenou stopu (stopy), i již natočený materiál z počítače. Pomocí funkce Phones získáme nezávislou hlasitost jak monitorového poslechu v režii, tak signálu posílaného do sluchátek interpretovi. To je dle mého základ veškerého natáčení. Pokud chce uživatel pouze přehrávat jakékoliv audio z počítače, stačí, když přeroutuje na výstup 1-2 a může třeba poslouchat muziku, kterou má v počítači. Při natáčení např. kytary musí aktivovat polohu Guitar a přizpůsobit impedanci vstupu natáčení elektrické (akustické) kytaře.

Cubase LE
V Cubase LE jsme při nahrávání s kartou zapojili do zaznamenávaného tracku i True Verb od Waves a emulaci kompresoru LA3A.

MIDI interface

Pokud by mi nechodily MIDI porty, byl bych hodně nesvůj. Mám emulaci Minimooga, kterou zhusta využívám. Každý „Mekař“ ví, že nastavit MIDI v OS9 byl mnohdy nadlidský výkon. Často to zlobilo jako čert. Zde jsem však byl opravdu (příjemně) překvapen sympatickou jednoduchostí celé „operace“. Využívám často pro studiové i výukové procesy software Reason, který je mi blízký již právě od operačního systému 9. V případě i04 stačilo v preferencích Reasonu 4 nastavit audio na naší kartu a v Keyboard and Control Surfaces přidat firmu Alesis. Typ i04 zde sice nebyl přímo k dispozici, ale zkusil jsem Alesis Photo X25 a klávesy připojené do MIDI začaly okamžitě hrát. V aplikacích v Utilities se současně objevila ikona pro i04. Nic tedy nebylo třeba zdlouhavě nastavovat, nad ničím nebylo třeba spekulovat- prostě to hrálo, zelená LEDka MIDI In si zvesela problikávala, jedním slovem: paráda.

Závěrem

Nebýt oné zrady, kterou už zde nemíním ani slůvkem zmínit (a která má zřejmě snižovat cenu zařízení), musel bych kartu i04 vynášet až do nebes. Má vše, co domácí „recordista“ (a nejen on) může potřebovat: flexibilitu, naprosto triviální instalaci, insertní vstupy, možnost monitoringu nezávislého na hlavním poslechu v režii, prostě nádhera. Přístroj i přes svou „plastovost“ vypadá bytelně a má sympatický, ale hlavně velmi funkční design. Proč tedy těch zpropadených 16 bitů na čtyři kanály?! Protože jinak opravdu nelze než „adorovat“...