Focusrite Scarlett 2i4

Externí zvuková USB karta
Distributor: 
Autor: 
Cena: 
4 790,00 Kč
Focusrite Scarlett 2i4

Anglickou firmu Focusrite snad netřeba představovat. Jejich hardware je rozšířený a oblíbený u zvukových mistrů po celém světě již z analogových dob velkých mixážních konzolí. Když se řekne předzesilovač, ekvalizér nebo dynamický procesor od Focusrite, tak to má prostě ve zvukařských kruzích váhu a zasloužený respekt. Je to také proto, že zakladatelem firmy je samotný Rupert Neve, který je designérem spousty věhlasných outboardových procesorů (nyní Neve Design).

Není to ale tak dávno, co firma zabrousila do nových vod a začala vyrábět hardware pro digitální zpracování zvuku na počítači. V souvislosti s tím můžeme vzpomenout spolupráci s firmou Digidesign (dnes Avid) na prvním Mboxu v roce 2001, kde dodal Focus-rite své know how v předzesilovačích, čímž jako kdyby předznamenal další své kroky na tomto poli.

Jako bývalý uživatel firewirové karty Saffire (bílá verze, 4 ins 10 outs), která byla jednou z prvních zvukovek, jež Focusrite vypustil na trh v roce 2005, jsem byl zvědavý, kam až se vývoj firmy v tomto odvětví dostal v roce 2013. Se Saffire jsem byl po zvukové stránce spokojený, vše „pokulhávalo“ pouze na softwarových ovladačích, které nebyly dostatečně odladěné a projevovaly se jistou nestabilitou, jak už tomu někdy u prvních prototypů bývá. Nepomohl ani jejich upgrade, a karta byla nakonec stažena z dalšího prodeje, aby následně byla ukončena i podpora originálních Saffire plugin na webu firmy (compresor, eq, amp, reverb), které k ní byly dodávané. Jako odškodnění za ukončení podpory jsem od Focusrite dostal balík plugin Scarlett Suite, které jsou zahrnuty ve výbavě právě i k této nové řadě Scarlett.

Nynější řada zvukových karet Scarlett běží na rozhraní USB 2.0. Jedná se jistě o přívětivější propojení i pro notebooky, protože skrze USB rozhraní je kartám dodáváno také napájení. U FireWire (FireWire 400) zvukovky jste museli mít ještě externí adaptér. (Navíc je datový tok skoro totožný, i když je FireWire trochu efektivnější, protože naplno využívá potenciálu sběrnice SCSI).

Focusrite Scarlett 2i4
„Je sympatické, že vše (direct monitoring a panorámu vstupů, monitorování výstupů) ovládáte přímo na předním panelu karty. Jako kdyby se vývojáři poučili, že to, co lze ovládat hardwarově není třeba dělat softwarově.”

Představení a instalace

Dnes tady máme na test USB kartu Scarlett 2i4 se dvěma vstupy a čtyřmi výstupy. Je určena především pro homerecording či pro Dj produkce. Jakmile rozbalíte krabici s kartou, vykoukne na vás sympatické hliníkové, eloxované šasi v červené až šarlatové barvě. A při potěžkávání karty v ruce mě pak napadá: „Zpět do doby železné!“. Většina výrobců se naštěstí začíná vyhýbat plastovým provedením a vrací se zpět k robustním kovovým konstrukcím, což je třeba chválit. V krabici naleznete ještě krátký USB „kábl“ (1 m), Getting started manual a registrační kartu pro dodávaný software. Na webu výrobce si založíte účet, a po té si už můžete stáhnout dodávané softwarové vybavení, mezi které náleží Ableton Live Lite 8, Novation Bass Station, Scarlett plugin suite a smyčky Loopmasters. (Žádné dodané instalační CD či DVD se, jak je tomu v dnešní době zvykem, nekoná). Na stránkách výrobce také naleznete aktuální ovladač jak pro OS Windows, tak i pro Mac OS, který má co do velikosti necelý jeden megabyte. Ovládací panel je velice jednoduchý, můžete přes něj konfigurovat jen buffer karty, její latenci a samplovací frekvenci. Vše ostatní nastavujete přímo hardwarově na předním panelu karty. Žádný softwarový mix tedy nehledejte.

Po rychlé instalaci ovladačů můžete s kartou ihned pracovat, podpora driverů je jak pro ASIO tak pro WDM. Jeden z nich si zvolíte pro vaši DAW a aktivujete jej v preferencích programu. Scarlett oplývá dvěma věhlasnými Focusrite mikrofonními předzesilovači, její převodníky jsou standardně 24bitové, nejvyšší samplovací frekvenci nastavíte až na 96 KHz. Karta se může pochlubit direct monitoringem vstupů s nulovou latencí v reálném čase. Myslím si, že je dobré ještě před vlastním praktickým testováním zdůraznit, že karta byla vyvinuta nejen pro muzikanty, ale zejména pro DJs a jejich potřeby. Má proto také nesymetrické cinchové výstupy, které můžete přímo připojit k DJs pultům, což „laptoví“ Djové určitě ocení.

V praxi

Na předním panelu najdete dva combo neutrik XLR mikrofonní vstupy, do kterých můžete připojit mimo mikrofonu i standardní jack 6,3 mm. Vedle těchto vstupů se pak nachází přepínač pro nástrojovou nebo linkovou úroveň. Zde také máme potenciometr pro regulaci gainu a pod ním červené podsvícené tlačítko pro útlum –10 dB. Dále pak (směrem doprava) následuje tlačítko pro aktivaci fantomového napájení +48 V pro kondenzátorové mikrofony (též červeně podsvícené), pod kterým je umístěna zelená ledka, která indikuje přítomnost MIDI signálu. Dalším potenciometrem je ovladač direct monitoringu, který určuje poměr poslechu mezi vstupy a playbackem. Pod ním najdete přepínač stereo a mono monitoringu vstupů. Zbývá nám velký stříbrný master potenciometr pro hlavní volume a sluchátkový výstup s menším potenciometrem. V této sekci naleznete také přepínač sluchátkového monitoru výstupů 1/2 a 3/4, který využijí právě Djové, aby slyšeli následující skladbu z jiného výstupu.

Na zadní straně karty se nachází dva symetrické jackové výstupy o velikosti 6,3 mm, 4 cinchové výstupy, MIDI vstup a výstup, připojení pro USB „kábl“ a Kensigton zámek.

Ukazatele úrovně gainu bych „vypíchl“ jako pěknou designovou a zároveň funkční vychytávku. Jedná se o LED kroužky okolo gain potenciometrů, které při přítomnosti signálu svítí zeleně a při clipu (zkreslení) červeně. Jde o skuteč-ně velice sympatické řešení, kterým se Scarlett karty chlubí zcela oprávněně. Je také sympatické, že vše (direct monitoring a panorámu vstupů, mon-itorování výstupů) ovládáte přímo na předním panelu karty. Jako kdyby se vývojáři poučili, že to, co lze ovládat hardwarově není třeba dělat softwarově. Saffire, o kterém jsme již mluvili, měl celkem obsáhlý softwarový mixér s routováním pro více výstupů, dokonce i DSP jednotku, ale jak jsem už zmínil, jeho provoz nebyl příliš stabilní.

Focusrite Scarlett Suite
Scarlett Suite: balík čtyř VST plug-inů, které zahrnují kompresor, ekvalizér, gate a reverb. Efekty mají velice pěkný retro design s budíky a potenciometry napodobující reálné hardwarové procesory.

A jak vlastně Scarlett hraje? Při přehrávání projektu (digital – analog konverze), na kterém zrovna pracuji, byl zvuk dynamický (105 dB na výstupu dle specifikací výrobce), krystalicky čistý, jak říkají zvukaři – rovný (flat) nebo chcete-li neutrální, ničím nezabarvený. Určitě zde neplatí heslo: „za málo peněz – málo muziky“. Při nahrávání akustické kytary pomocí kondenzátorového mikrofonu (B3 Studio Projects) jsem zaznamenal také čistý plastický zá-znam, mikrofonní předzesilovač je velice tichý, bez šumu, což by ale asi každý od Focusrite očekával už proto, že právě mikrofonní předzesilovače jsou jejich parketou. Sluchátkový výstup je také dostatečně silný, playback uslyšíte i ve velice rušném prostředí. 

Scarlett můžu srovnat s podobnými zvukovkami, jako jsou Mbox 3 od Avidu či Firepod od Presonus. Mbox 3 od Avidu má prvotřídní převodníky, které najdete i na Duetu od Apogee. Když jsem prováděl srovnání zvuku 1:1, zaznamenal jsem jemné „rozdílky“, ale nic z toho nebylo tím, co vás „praští“ na první poslech. Zvuk Mboxu se zdál být jako-by analogovější, Scarlett se oproti tomu jevila ostřejší, se slabším výstupním ziskem. Toť ale pouze můj subjektivní pocit – samozřejmě.  

Kartu jsem testoval na Windows 7 64bit (stroj poháněl čtyřjádrový procesor taktovaný na 2,83 GHz, s 8GB RAM) a ve více mnou oblíbených programech, tedy v programu Reason, Guitar Rig a Sonar. Latenci bufferu jsem nastavil na nejnižší možnou úroveň -1 ms. Při běžném zatížení do 50% CPU se nedostavovaly žádné lupance ani dropy. S takto nízkou latencí můžete bez obav provádět softwarový monitoring ve vašem DAW, aniž byste slyšeli nějaké rušivé zpoždění. Karta se celou dobu testu chovala stabilně, a to ve všech programech.

Software

Domnívám se, že softwarové vybavení je více než dostačující pro start vytyčené cílové skupiny, na kterou Scarltett 2i4 míří. Ke všem programům dostanete aktivační kód, pomocí kterého se jen zaregistrujete přes internet – a vzhůru do tvorby! Ableton Live Lite 8 je výborná volba. Tento německý program, začínající jako nástroj pro práci se smyčkami, roste verzi od verze jak co do výbavy, tak i v rovině inovací. V Lite verzi ovšem samozřejmě nejsou přístupné všechny funkce, jako např. virtuální nástroje Ableton Suite atd. 

Ableton Live, dovoluji si napsat, dnes již představuje sofistikovaný DAW, který si jistě zaslouží samostatnou recenzi. Můžu proto snad již v dnešním textu prozradit, že se tomuto programu budeme více věnovat v jednom z následujících čísel časopisu. Konkrétně je plánována recenze deváté verze Abletonu a recenze nového kontroléru zvaného PUSH, který tento rok uživatelům nadělil výrobce tohoto „softu“.

Bass Station je postaven podle analogového syntezátoru Novation. Tento VST instrument vám bude užitečný, jak ostatně naznačuje již jeho název, pro tvorbu basových a také syntezátorových linek vašich produkcí. Na výběr máte škálu zvuku od Moog syntezátoru, až po syté lead zvuky pro sóla. Pokud připojíte vaši klaviaturu přes MIDI in, můžete začít okamžitě tvořit linky na beaty Loopmasters. Nejnovější verze Bass Stationu 2,0 mi na Windows 7 64 bit nefungovala (Ableton se při aktivaci Bass Stationu vypínal), proto jsem musel nainstalovat starší verzi 1,9, která už fungovala bez problémů.

Dodávaná kolekce samplů Loopmasters obsahuje 16bitové smyčky (44,1 KHz) s variací různých stylů. Od tanečních až po indiánské rytmy. Tyto smyčky využijete třeba právě v dodávaném Ableton Live. Dohromady čítají přes 800 MB.

Scarlett Suite je balík čtyř VST pluginů, které zahrnují kompresor, ekvalizér, gate a reverb. Efekty mají velice pěkný retro design s budíky a potenciometry napodobující reálné hardwarové procesory. Pluginy mám již rok nainstalované v počítači, takže je mám dobře naposlouchané a můžu klidně napsat, že je pro mix jistě upotřebíte, že mohou velmi dobře vnést zvuk známých Focusrite procesorů do digitálního prostředí. Zejména kompresor a ekvalizér jsou skutečně vydařené. Pro začínající kolegy zvukaře jsou pluginy prakticky opatřeny i továrními presety. Vezměte přitom v úvahu, že samostat-ně stojí Scarlett Plug-in Suite dva tisíce korun (99 USD).

Focusrite Scarlett 2i4

Závěr

Řada Focusrite Scarlett nabízí spoustu variant, přičemž každá varianta je zaměřena na potřeby jiné cílové skupiny. Někomu úplně postačí základní konfigurace 2 in 2 out, jiný se může těšit kartou i o osmnácti vstupech, dvaceti výstupech a s ADAT rozhraním. Jak již bylo zmíněno, námi testovaný „kousek hardwaru“ je zejména určen Djům (viz ony dva separované nesymetrické cinchové stereo výstupy určené pro DJs pulty). Za necelých pět tisíc tak získáte velice kvalitní zařízení, vybavené robustní konstrukcí, která se jen tak něčeho nezalekne. Dále pak legální softwarové vybavení, které vám rozhodně nebude bránit v další kreativní tvorbě a rozvoji.  Již zdůrazněný ohled na DJs je jistě patrný právě už ze zvolené SW výbavy.

Další produkce, při které by bylo možné kartu využít, je divadlo. I zde se většinou používají dva nezávislé stereo výstupy pro přehrávání playbacku. Ve spojení s Ableton Live se může tato konfigurace stát velice funkčním nástrojem s možností okamžité editace vlny, efektování, zasmyčkování atd. Dokonce jsem minulý týden na festivalu jednoho kolegu, divadelního zvukaře, s tímto setupem potkal (velice si toto řešení pochvaloval).

Pokud bych byl požádán, abych navrhl třeba jen jeden ze „zlepšováků“, pak z hlediska domácího nahrávání a nahrávání v terénu bych na hlavním panelu uvítal tlačítko Mute, které například Focusrite Saffire měl přímo na předním panelu. Jím jste jednoduše zamutovali hlavní výstup a mohli v tichu pohodlně nahrávat bez toho, abyste museli točit master potenciometrem.

 

Ableton Live Lite 8
Součástí softwarové výbavy karty je rovněž odlehčená verze DAW Ableton Live Lite 8

Koncepce karty je jinak důmyslně kompaktní a funkční, vlastně nemám už žádných dalších větších výhrad. Pokud se podíváte na technické specifikace na webu výrobce, zjistíte, že „čísla se zobrazují i ve zvuku“. Jinak řečeno: i v technických parametrech je možné vidět, že je elektronika karty dobře navržená. Samozřejmě, že se pohybujeme v určité spíše vyšší cenové relaci, do které Scarlett nepochybně patří, ale schválně: zkuste zapátrat v paměti, kolik by zařízení, disponující tolika parametry a doprovázené uvedeným soft- warovým vybavením, stálo před desíti lety.